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カープは3連覇&日本一へ団結、10ゲーム差の「苦しい年」を越えて

2018年1月2日

カープは3連覇&日本一へ団結、10ゲーム差の「苦しい年」を越えて

「広島は強かった」――。

2017 年のセ・リーグペナントレースを振り返るとき、多くの人がそう答えるだろう。確かに、2位阪神に10ゲーム差をつけての連覇は“圧勝”と言える。ただ、チーム内に「圧勝」と感じていた者は少ない。「苦しかった」と感じている選手もいるほどだ。

リーグMVPを受賞した丸佳浩も契約更改後の会見で認めた。

「昨季に比べたら、苦しいシーズンだった。’16年に優勝を経験することができて、優勝する難しさを知った上で臨んだシーズン。要所、要所、大事なところがあったけど、そういうところで苦しい試合が多かった。僕としても苦しかった」

他球団からのマークもあったし、勝たなければいけない使命感も感じていた。前年優勝チームとして背負った重圧は想像以上だった。

決して楽に勝ってきたわけではなかった’17年シーズン。

引退した黒田博樹氏に加え、前年沢村賞で2年連続開幕投手のクリス・ジョンソンまで開幕直後から長期離脱した。前年の投手陣の両輪がいない中でシーズンを戦わなければいけなかった。

それでも開幕からチームは白星を積み重ねたが、チームの流れが良かったとは言いがたい。

’16年同様に逆転勝利が多かったが一方で、逆転負けも増えた。

5月6日阪神戦(甲子園)では9点差をひっくり返された。順調に白星を積み重ねながら、何がきっかけでいつ崩れても不思議ではない状況だった。

それでも若い先発陣を野手陣が引っ張り、中継ぎ陣が支えた。そして、どんな難局をも乗り越えられる「団結力」があった。

「うちの一番いいところはチーム一丸」

豊富な資金力がある球団とは違い、広島はスカウティング力と育成力でチーム力を上げなければいけない。限られた戦力を最大限に生かすためには、「1+1」を2でなく、「1+1」を3にも、4にもしなければいけない。「個」の集合体ではない「組織力」が今の広島にはある。

新選手会長を務める會沢翼も「うちの一番いいところはチーム一丸」と胸を張る。

優勝した’16年シーズン終了後の11月に主力18人が参加した湯布院リハビリキャンプは、例年になく全選手で過ごす時間が長かったと宿舎担当者が明かす。

「あれだけみんなで連日のように食事し、盛り上がったことはなかったんじゃないでしょうか」

最終夜は参加した全選手、全スタッフで露天風呂に入った。ベテランの新井貴浩も若い鈴木誠也も、提案者の會沢も、みんな笑顔だったという。

補強で強くなるのではなく、選手の成長で強くなる球団。

新シーズンへ向けて戦力補強を進める他球団を横目に、広島は目立った補強がない。ドラフト会議も高校生を中心とした素材重視の指名であり、新外国人獲得も先発中継ぎでレオネル・カンポス1人という状況だ。

ただ’17年も大きな戦力補強はなかった。新人の加藤拓也と床田寛樹は開幕直後にそれぞれ1勝したものの、不調とケガで離脱した。新加入した外国人選手のライアン・ブレイシアやラミロ・ペーニャもチームの力になり切れたとは言い難い。

打線は選手個々が着実に成長を遂げ、起爆剤となったのは育成契約からはい上がったドミニカカープアカデミー出身のサビエル・バティスタだった。中継ぎでフル回転してブルペン陣を支えたのも復調した中田廉の存在が大きかった。

「広島は本当に強くなったから大丈夫。しばらく強い」

新戦力だけでなく、現有戦力の底上げが期待できるのが、今の広島の強さでもある。

今季限りで退団した石井琢朗前打撃コーチ(現ヤクルト)も「広島は本当に強くなったから大丈夫。しばらく強いと思う」と認めていた。

ただ、仮に野手陣が底上げされても’17年と同様の援護を期待するのは酷な話だ。

鍵は、投手陣が握る。過去に黄金時代を築いた歴史を紐解いても、強力な投手陣なくして黄金期は訪れない。

広島が挑む3連覇はセ・リーグでは巨人以来。実現すれば真の黄金期到来を意味する。

投手陣における、“タナキクマル”的な存在を望む!

’17年は打線の援護で薮田和樹や岡田明丈が成長し、大瀬良大地が復活の兆しをつかんだ。

’18年は’17年の成績がベースとなるだけに、ハードルは決して低くはない。彼らが先発の柱へと成長しなければいけない。

野手では菊池涼介、丸に続き、鈴木や田中広輔、會沢といった選手が主力へと育っている。

緒方孝市監督も「田中がレギュラーとして定着してくれた。投手陣でも彼らが3番手、4番手のままではなく、2番手、1番手となるような投球をしてくれればと思っている」と投手陣のタナキクマル台頭を期待する。

苦しみを乗り越えて強くなるのが広島だ。

連覇を成し遂げながらCSで敗退し、’17年は不完全燃焼のまま終わった。

34年ぶり日本一を目指す広島の前に、セ・リーグ2球団目の3連覇というあまりにも高い壁が立ちはだかる。

他球団は阻止しようと戦力補強を進め、広島包囲網を厚くするはずだ。’18年は’17年以上に苦しい1年となるかもしれない。

ただ、苦しみを残り越えてこそ強くなる。’17年の広島がそうだった。

そしてまた’18年も広島は試される。球史に名を残す力があるかどうかを。(「炎の一筆入魂」前原淳 = 文)

(※引用元 Number Web

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